Reservas naturales de dunas de arena en Gales

Dunas de arena en Dyfi NNR
(Dunas de arena en Dyfi NNR - imagen cortesía de Mike Alexander NRW)

Las costas del norte y sur de Gales son bien conocidas por sus maravillosas playas de arena, lo que las convierte en destinos de vacaciones populares para los visitantes del Reino Unido y muchas otras partes del mundo. Detrás de muchas de estas playas hay sistemas de dunas de arena que proporcionan hogares para diversas formas de vida silvestre, incluidas plantas e insectos, algunos tan altamente especializados que sin estos hábitats de dunas, podrían verse conducidos al punto de extinción.

Muchos de nuestros sistemas de dunas de arena están cubiertos por la legislación del Reino Unido e internacional para proteger sus hábitats y las especies que dependen de ellos. A pesar de estas designaciones, existe un reconocimiento cada vez mayor de que no todo va bien con nuestras dunas de arena. Muchas especies podrían extinguirse pronto a menos que emprendamos un trabajo importante para revertir algunos de los resultados de intervenciones anteriores, realizadas de buena fe, que han dañado los hábitats y contribuido a la disminución de las especies de vida silvestre que viven en ellos.

Diagrama de sistemas de dunas de arena
Cómo se desarrollan y maduran las dunas de arena: imagen de Fascinated by Fungi de Pat O'Reilly

Dejados a su suerte y a los dispositivos del clima, las dunas de arena son sistemas dinámicos. Las nuevas dunas se forman cuando la arena es arrastrada desde la orilla durante la marea baja, y la arena de las dunas detrás de estas dunas embrionarias también es movida y remodelada continuamente por el viento. En los últimos años se pensó conveniente que nuestras dunas de arena se estabilizaran, haciéndolas una fuerza menos impredecible; Esto se debe a que los sistemas de dunas inestables pueden tragarse los paseos marítimos, las pistas, las carreteras e incluso los edificios en un período de tiempo notablemente corto durante las condiciones de tormenta. Como resultado, la proporción de dunas móviles en nuestros sistemas de dunas de arena ha disminuido, según los informes del Countryside Council for Wales, de aproximadamente el 70% hace solo 60 años a solo el 6% aproximadamente en la actualidad. Los hábitats de arena desnuda ahora forman solo el 1,7% del área total de las dunas de arena de Gales.

La orquídea Fen, una de las especies amenazadas por dunas sobreestabilizadas
La rara orquídea Fen (Liparis loeselii) es una de las especies que están siendo empujadas hacia la extinción por dunas con vegetación

La estabilización de las dunas se debió a varios factores. Se cree que los desarrollos costeros como casas residenciales, parques de vacaciones y defensas contra el mar han tenido un impacto considerable, al igual que la introducción deliberada de plantas estabilizadoras especializadas, por ejemplo, Marram Grass, que se establece rápidamente y echa raíces largas y poderosas. Una vez que Marram Grass se afianza y las dunas se vuelven inmóviles, no pasa mucho tiempo antes de que otras plantas también puedan colonizar estas áreas, de modo que las especies que pueden sobrevivir solo en las dunas móviles pronto sean desplazadas por la competencia de estos recién llegados. Con el tiempo, la materia en descomposición de las nuevas plantas afecta la pureza de la arena, que finalmente llega a parecerse más al suelo; esto, a su vez, fomenta el crecimiento de plantas y arbustos aún más rancios.

En el caso de Newborough Warren en la isla de Anglesey en el norte de Gales, la colonización de Marram Grass en el área fue tan exitosa que los aldeanos cercanos se ganaron la vida cosechándola para usarla en lo que se convirtió en una próspera industria del tejido.

Abajo: Dunas esculpidas por el viento en Morfa Harlech NNR
Dunas de arena moldeadas por el viento

Lo que la gente no había entendido era la importancia vital de estos hábitats de arena móviles en muchas especies raras que no pueden existir en las dunas más estables y cubiertas de maleza.

Podemos comenzar a tener una idea de la importancia de los hábitats de dunas de arena de Gales si consideramos el alto nivel de designaciones de conservación. De los 56 sistemas de dunas de Gales que ocupan unas 8000 hectáreas, 31 son SEIC, 6 son ZEC y 9 son Reservas Naturales Nacionales (Merthyr Mawr, Kenfig, Oxwich, Whiteford Burrows, Stackpole, Ynyslas, Morfa Dyffryn, Morfa Harlech y Newborough Warren). Estos sistemas de dunas albergan numerosas especies que dependen por completo de los hábitats pioneros creados por la arena cambiante: 439 plantas vasculares, 171 briófitas, 66 líquenes, 289 hongos y 500 (al menos) especies de invertebrados.

¿Qué podemos hacer al respecto?

Las técnicas de gestión probadas y comprobadas para rejuvenecer las dunas de arena incluyen el llamado `` alimento de la playa '' (traer arena de otras playas y tirarla o bombearla cuando sea necesario), control de pastoreo y matorral, arado profundo y desbroce de césped con vegetación para exponer arena debajo. Las intervenciones más dramáticas que se están empleando cada vez más tanto en Gales como en Europa continental (en Holanda en particular) incluyen la reactivación por medios mecánicos de 'reventones': huecos en forma de plato que se pueden crear naturalmente cuando los vientos son lo suficientemente fuertes como para arrancar las plantas. de las dunas y así movilizar la arena. El uso de excavadoras y camiones para quitar el césped demasiado crecido y exponer la arena desnuda ha demostrado ser muy exitoso en Holanda.y ahora se está llevando a cabo un plan similar en la Reserva Natural Nacional Kenfig, donde las dunas se han vuelto tan cubiertas de matorrales que amenazan la supervivencia de especies raras, entre las que se destaca la orquídea Fen(Liparis loeselii). Si tiene éxito, se espera que este mismo método pueda emplearse en otros sistemas de dunas alrededor de la costa de Gales que también albergan plantas, insectos y animales raros y especializados.

Abajo: El escarabajo tigre verde vive en nuestras dunas de arena y necesita arena desnuda para sobrevivir. Imagen: Mike McCabe NRW
El escarabajo tigre vive en las dunas de arena

La Reserva Natural Nacional Kenfig en Gales es la última frontera para Fen Orchid, que casi ha desaparecido de muchos de sus otros sitios en el Reino Unido, predominantemente en los pantanos de East Anglia. Se conocía en 8 sitios costeros de Gales, pero ahora se ha perdido en 7 de ellos. La cantidad de plantas registradas en Kenfig ha disminuido constantemente de alrededor de 10,000 a principios de la década de 1980 a solo 159 en 2010. En Kenfig, esta pequeña orquídea crece en las dunas, áreas planas entre dunas de arena que se sumergen en agua de lluvia durante el invierno. y permanecer húmedo durante todo el año. Aunque hay muchos pantalones de dunas adecuados en Kenfig NNR, están creciendo demasiado con plantas que compiten con Fen Orchid.

Otro factor necesario para la estrategia de vida de esta orquídea ahora falta en Kenfig: dunas recién formadas y holguras de dunas. Fen Orchid es un pionero, prospera con las perturbaciones y puede colonizar rápidamente nuevos pantalones. Las únicas colonias completamente nuevas de orquídeas Fen se encuentran en pantalones de dunas recién formados, y parece que las áreas de arena desnuda que se encuentran allí son un factor crucial para el éxito de nuevas plantas.

La orquídea Fen es probablemente la más conocida de las especies amenazadas por la falta de hábitats pioneros en nuestros sistemas de dunas de arena, pero hay muchas otras que están igualmente en peligro; el programa de intervención propuesto en algunos de nuestros sistemas de dunas de arena es una cuestión de vida o muerte para muchos de ellos. El objetivo es restablecer el equilibrio en nuestros sistemas de dunas de arena para que haya un mínimo de 10% de arena desnuda y al menos un 30% de hábitats pioneros.

Abajo: El escarabajo tigre verde macho usa sus mandíbulas para agarrarse a su pareja durante el proceso de apareamiento. Imagen de Mike McCabe NRW.
Apareamiento de escarabajos tigre verde

Una de las extravagantes criaturas que habitan nuestras dunas de arena es el escarabajo tigre verde (Cicindela campestris). Como otra especie que prefiere el suelo desnudo, sin duda se beneficiará del rejuvenecimiento de las dunas para proporcionar lugares arenosos más desnudos en los que pueda vivir y cazar. Este escarabajo de color verde iridiscente brillante es un depredador temible y ágil con piernas largas y mandíbulas fuertes con varios dientes; puede moverse a una velocidad notable en el suelo para atrapar a sus presas: orugas, hormigas y cualquier otro pequeño invertebrado dentro de su alcance. Este escarabajo prefiere no volar y solo despegará si se lo molesta, e incluso entonces vuela solo una corta distancia, nuevamente a gran velocidad.

Los escarabajos tigre verdes se reproducen en verano y ponen sus huevos por separado en pequeñas madrigueras. Cuando nacen, las larvas permanecen en la madriguera durante el primer invierno de sus vidas; allí esperan a que insectos desprevenidos caigan en sus guaridas. Las larvas agarran a sus presas con mandíbulas tan feroces como las de los escarabajos adultos. A medida que crecen, las larvas necesitan agrandar sus madrigueras para adaptarse a su tamaño creciente, mudando sus pieles tres veces durante el proceso.

Abajo: una larva de escarabajo tigre verde en su 'madriguera'. Imagen de Mike McCabe NRW.
Larva del escarabajo tigre verde

Busque estas fascinantes criaturas en las partes arenosas y desnudas de nuestros sistemas de dunas. El suelo desnudo se calienta rápidamente, y cuanto más caliente es el escarabajo tigre verde, mejor corre para atrapar su comida. Si eliges una de estas pequeñas gemas de escarabajos para inspeccionarla más de cerca, es muy posible que descubras cuán efectivas son sus mandíbulas: puede darte un 'pellizco' bastante poderoso, ¡has sido advertido!

Las mejores reservas naturales de dunas de arena en Gales incluyen:

Merthyr Mawr NNR

Kenfig NNR

Oxwich NNR

Whiteford Burrows NNR

Stackpole NNR

Dyfi NNR (Dunas de Ynys Las)

Morfa Dyffryn NNR

Morfa Harlech

Newborough Warren NNR