Aesculus hippocastaneum, Castaño de Indias, guía de identificación

Filo: Magnoliophyta - Clase: Magnoliopsida - Orden: Sapindales - Familia: Hippocastanaceae

Castaño de Indias

Estos espléndidos árboles, nativos del norte de Grecia, fueron introducidos en Gran Bretaña desde Turquía en el siglo XVII. La madera blanda de los castaños de Indias no se utiliza mucho, pero los niños aprecian los frutos de color marrón caoba brillante del castaño de Indias y los utilizan para jugar a los 'conkers', una tradición que tiene al menos 200 años. Estas nueces, que se desarrollan en casos espinosos, maduran en septiembre y octubre (temporada de 'conker').

Los castaños de Indias que crecen al aire libre pueden alcanzar una altura de 35 m, pero desafortunadamente en los últimos años la enfermedad ha provocado la "muerte" de muchos de nuestros mejores castaños de Indias.

Corteza de un viejo castaño de Indias

La corteza de un castaño de Indias maduro es bastante similar a la de un sicomoro, pero el tronco a menudo es más estriado, como en el ejemplo que se muestra a continuación.

En invierno y principios de primavera se desarrollan y se hinchan los cogollos de castaño de Indias. Comúnmente conocidos como 'cogollos pegajosos', son extremadamente pegajosos, una característica que ayuda a prevenir daños por pequeños insectos, muchos de los cuales quedan atrapados en la superficie pegajosa de los cogollos. Las hojas palmeadas distintivas suelen tener cinco o siete folíolos.

Cogollos pegajosos del Castaño de Indias

Cogollos pegajosos en primavera

Hojas de castaño de Indias

Hojas tiernas

Flor del castaño de Indias

Flor de Aesculus hippocastaneum

Conkers en sus casos espinosos

Los castaños de Indias son menos abundantes en la naturaleza en Gales y el oeste de Inglaterra que en el sureste de Inglaterra, pero en los jardines y parques de la ciudad de Gran Bretaña e Irlanda se han plantado estos imponentes árboles por sus hermosas formas y coloridas exhibiciones de flores primaverales.

Puede ver una gran cantidad de árboles conker en la parte superior del valle de Severn, donde muchos de los mejores árboles viejos están convenientemente cerca de ciudades y pueblos. El suelo debajo de ellos es muy pisoteado por pies jóvenes en la temporada de conker.

Híbrido Aesculus x carnea

Una especie relacionada de América del Norte tiene flores rojas; sus nueces brillantes que asoman desde cajas espinosas divididas le han valido el apodo de ojos de búfalo. Los castaños de Indias de flores rosas y rojas que se ven en Gran Bretaña e Irlanda son híbridos entre 'nuestro' Castaño de Indias y Buck-eyes.

Hay muchas variantes cultivadas de este popular árbol ornamental, incluido Aesculus x carnea , un híbrido fértil que no crece tan alto como la variedad de flores blancas. Como su nombre científico lo indica, este árbol en particular tiene flores de color rojo brillante.

Flor de Aesculus x carnea

Flor de Aesculus x carnea

Hongos asociados con castaños de Indias

Este es otro de los pocos árboles caducifolios de hoja ancha que forman principalmente asociaciones de micorrizas arbusculares (AM) con hongos, y en Gran Bretaña e Irlanda no tienen socios ectomicorrízicos (EM) conocidos. Hongos de soporte como el hongo de soporte de silla de montar de la dríada, Polyporus squamosus y el hongo de bistec ( Fistulina hepatica) a veces se encuentran en árboles viejos de castaño de indias.